การระบาดของโรคฝีดาษของลิงที่เจ้าหน้าที่สาธารณสุขพบครั้งแรกในยุโรปเมื่อเดือนพฤษภาคม กำลังแย่ลง ตามรายงานล่าสุดขององค์การอนามัยโลกมีผู้ป่วยที่ได้รับการยืนยันแล้วกว่า 2,100 ราย และมีผู้เสียชีวิตอย่างน้อย 1 ราย

ในที่สุดนักพันธุศาสตร์ก็มีข้อมูลเพียงพอที่จะเริ่มจัดการกับการระบาดของโรค—และแนวโน้มที่จะเกิดขึ้น

มันไม่ใช่ข่าวดี Monkeypox โรคไวรัสที่ทำให้เกิดไข้และเป็นผื่นและอาจถึงแก่ชีวิตได้ในบางกรณี เป็นโรคเฉพาะถิ่นในแอฟริกา และตอนนี้มันกำลังลุกลามไปทั่วทุกทวีปที่มีผู้คนอาศัยอยู่อย่างถาวร—และพัฒนาไปอย่างรวดเร็ว ในขณะที่เจ้าหน้าที่สาธารณสุขมีเครื่องมือทั้งหมดที่จำเป็นในการควบคุม—โดยพื้นฐานแล้วคือการติดตามผู้สัมผัสและวัคซีน—ตอนนี้ไวรัสกำลังเคลื่อนที่เร็วกว่าเราและกำลังปรับตัว

โรคฝีดาษของลิงในปัจจุบันอาจมีการแพร่ระบาดโดยตรวจไม่พบหลายเดือนก่อนที่เราจะวินิจฉัยผู้ป่วยรายแรกนอกแอฟริกาในที่สุด และเนื่องจากมีไวรัสจำนวนมากกว่าที่เราคาดไว้ในตอนแรก ซึ่งแต่ละการกลายพันธุ์แยกจากกัน โรคฝีดาษสายพันธุ์ใหม่นี้สามารถพัฒนาเป็นรูปแบบใหม่ที่เป็นอันตรายด้วยความเร็วที่รบกวนจิตใจ

ทีมวิจัยที่นำโดย Joana Isidro นักพันธุศาสตร์จาก National Institute of Health Dr. Ricardo Jorge ในสเปน เขียนในการศึกษาวิจัยฉบับใหม่ที่ตีพิมพ์ในวันศุกร์ที่Nature ยา .

ช่างเทคนิคในห้องปฏิบัติการทางการแพทย์เตรียมทดสอบตัวอย่างต้องสงสัยว่าเป็นอีสุกอีใสที่ห้องปฏิบัติการจุลชีววิทยาของโรงพยาบาลลาปาซ

Monkeypox ได้ก้าวกระโดดจากลิงหรือสัตว์ฟันแทะไปสู่ผู้คนในสาธารณรัฐประชาธิปไตยคองโกในปี 1970 และเกิดขึ้นบ่อยครั้งในแอฟริกาในช่วงหลายทศวรรษนับจากนั้น มีสองสายพันธุ์หลัก แต่ละสายพันธุ์ในแอฟริกาตะวันตกและแอฟริกากลาง สายพันธุ์แอฟริกาตะวันตกที่รุนแรงกว่าอาจถึงแก่ชีวิตได้มากถึง 1 เปอร์เซ็นต์ของคดี สายพันธุ์แอฟริกากลางที่อันตรายกว่าสามารถฆ่าคนที่ติดเชื้อได้ถึง 10 เปอร์เซ็นต์

โรคฝีดาษส่วนใหญ่แพร่กระจายผ่านการสัมผัสทางร่างกายอย่างใกล้ชิด โดยเฉพาะอย่างยิ่งการติดต่อทางเพศสัมพันธ์ ไม่ใช่โรคติดต่อ ทางเพศสัมพันธ์ เพียงแค่ใช้ประโยชน์จากการสัมผัสทางผิวหนังที่มาพร้อมกับการมีเพศสัมพันธ์ ไวรัสยังสามารถเดินทางในระยะทางสั้น ๆ ได้ด้วยน้ำลาย แม้ว่าจะไม่ไกลพอที่จะจัดเป็น “อากาศ”

Monkeypox บางครั้งแพร่กระจายไปยังที่ที่ไม่เป็นโรคประจำถิ่น ในปี พ.ศ. 2546 ชาวอเมริกัน 47 คนป่วยด้วยสายพันธุ์แอฟริกาตะวันตกหลังจากได้รับสัตว์ฟันแทะที่ส่งมาจากกานาไปยังเท็กซัส การตอบสนองอย่างรวดเร็วโดยเจ้าหน้าที่สาธารณสุขของรัฐและรัฐบาลกลาง—และวัคซีนฝีดาษสองสามโดสซึ่งใช้ได้กับโรคฝีลิงด้วย—ป้องกันไม่ให้ใครตายและกำจัดไวรัสในสหรัฐอเมริกาชั่วคราว

เจ้าหน้าที่ได้สังเกตเห็นการระบาดครั้งแรกในปัจจุบัน รวมทั้งสายพันธุ์แอฟริกาตะวันตกด้วย หลังจากวินิจฉัยนักเดินทางชาวอังกฤษที่เดินทางกลับจากไนจีเรียเมื่อต้นเดือนพฤษภาคม เมื่อต้องเดินทางไปยุโรป ไวรัสแพร่กระจายอย่างรวดเร็วผ่านการสัมผัสทางร่างกาย เดวิด เฮย์มันน์ ซึ่งเคยเป็นหัวหน้าแผนกฉุกเฉินขององค์การอนามัยโลกกล่าวว่าว่าผู้ชายที่มาร่วมงานคลั่งไคล้ในสเปนและเบลเยี่ยม “ขยาย” การระบาด—เห็นได้ชัดว่าผ่านการติดต่อกับชายอื่นอย่างใกล้ชิดบางครั้ง

หลังจากนั้นไวรัสได้ติดตามนักเดินทางบนเครื่องบินที่มุ่งหน้าไปยังประเทศต่างๆ แพทย์วินิจฉัยผู้ป่วยรายแรกในสหรัฐอเมริกาเมื่อวันที่ 27 พฤษภาคม ณ วันพฤหัสบดีที่ US Centers for Disease Controlได้นับประมาณ 3,500 รายใน 44 ประเทศ รวมทั้ง 172 รายในสหรัฐอเมริกา

แค่คนเดียวได้เสียชีวิตด้วยโรคฝีในการระบาดในปัจจุบัน—ในไนจีเรีย แต่การเจ็บป่วยและเสียชีวิตร้ายแรงอาจทำให้การวินิจฉัยที่แท้จริงล่าช้าไปหลายสัปดาห์ ดังนั้นจึงมีความเป็นไปได้ที่จะมีผู้เสียชีวิตเพิ่มขึ้นอีกจำนวนมาก

ที่แย่ไปกว่านั้น ในวันที่ 3 มิถุนายน CDCประกาศพบหลักฐานทางพันธุกรรมของกรณีอีสุกอีใสของสหรัฐซึ่งมีมาก่อนกรณีแรกในยุโรปตั้งแต่เดือนพฤษภาคม แพทย์อาจไม่ได้สังเกตหรือรายงานกรณีก่อนหน้านี้เหล่านี้ในตอนแรก เนื่องจากมีความคล้ายคลึงกันระหว่างอาการของโรคฝีดาษกับอาการของโรคติดต่อทางเพศสัมพันธ์ทั่วไปบางชนิด เช่น เริม

มีการคาดเดากันว่ากรณีต่างๆ ในสหรัฐอเมริกาก่อนหน้านี้เป็นส่วนหนึ่งของการระบาดที่แยกจากกันโดยสิ้นเชิง ซึ่งเพิ่งเกิดขึ้นทับซ้อนกับการระบาดในเดือนพฤษภาคม Isidro และทีมของเธอได้จัดลำดับตัวอย่าง 15 ตัวอย่างที่นำมาจากผู้ป่วยโรคฝีดาษในปัจจุบัน และสรุปได้ว่า ไม่มี มีเพียงการระบาดครั้งใหญ่เพียงครั้งเดียว “สายพันธุ์ MPX ของการระบาดทั้งหมดถูกจัดลำดับอย่างแน่นหนา แสดงให้เห็นว่าการระบาดอย่างต่อเนื่องมีต้นกำเนิดเดียว” พวกเขาเขียนโดยใช้คำย่อทางวิทยาศาสตร์สำหรับโรคฝีลิง

ผู้โดยสารคนหนึ่งเดินผ่านหน้าข้อมูลไวรัสโรคฝีฝีดาษที่สนามบินนานาชาติซูการ์โน-ฮัตตา ในเมืองทังเกอรัง ใกล้กรุงจาการ์ตา ประเทศอินโดนีเซีย

ยังไม่ชัดเจนว่าการระบาดในปัจจุบันเริ่มต้นขึ้นเมื่อใด ตามรายงานของ Isidro และบริษัท ไวรัสอาจแพร่กระจายไปนอกประเทศที่มีถิ่นกำเนิดมานานก่อนที่เจ้าหน้าที่จะสังเกตเห็นการติดเชื้อและส่งสัญญาณเตือนภัยในที่สุด นักพันธุศาสตร์กล่าวว่าไวรัสอาจเดินทางข้ามทวีปแอฟริกาในสัตว์ต่างๆ เช่น หนูที่เป็นสัตว์เลี้ยง และแพร่กระจายจากสัตว์หนึ่งสู่อีกตัวหนึ่ง ก่อนที่จะกระโดดไปยังโฮสต์ของมนุษย์ในที่สุด และทำให้เกิดการระบาดในปัจจุบันก่อนเดือนพฤษภาคม

อย่างไรก็ตาม เป็นไปได้มากว่าโรคฝีฝีดาษจะแพร่กระจายจากคนสู่คนตามปกติ และเมื่อเร็วๆ นี้ ทีมงานของ Isidro ได้ข้อสรุป “จุดข้อมูลปัจจุบันสำหรับสถานการณ์ที่มีการแนะนำมากกว่าหนึ่งแห่งจากแหล่งกำเนิดเดียว โดยมีเหตุการณ์ superspreader (เช่น ห้องซาวน่าที่ใช้สำหรับการเผชิญหน้าทางเพศ) และการเดินทางไปต่างประเทศมีแนวโน้มที่จะทำให้เกิดการแพร่กระจายไปทั่วโลกอย่างรวดเร็ว”

กล่าวอีกนัยหนึ่งคือ มีบางคนหรือหลายคนได้สัมผัสผู้ติดเชื้อในแอฟริกา จากนั้นจึงบินกลับบ้านไปยังยุโรปหรือสหรัฐอเมริกา และแพร่ไวรัสไปยังผู้อื่นโดยการสัมผัสโดยตรง “แหล่งกำเนิดเดียว” คือประชากรมนุษย์ที่ติดเชื้อในแอฟริกา “การแนะนำมากกว่าหนึ่งราย” หมายความว่าผู้เดินทางหลายคนได้รับเชื้ออีสุกอีใสชนิดเดียวกันและแพร่กระจายไปทั่วแอฟริกาในเวลาเดียวกัน

ทั้งหมดที่จะบอกว่า กรณีเดือนพฤษภาคมในสหราชอาณาจักรเป็นหน่วยงานแรกที่ตรวจพบการติดเชื้อ แต่มีโอกาสไม่ใช่การติดเชื้อที่เริ่มการระบาด

ความเป็นไปได้ที่น่ารำคาญอย่างยิ่งประการหนึ่งคือ โรคฝีดาษมักเกิดขึ้นหรือมักจะแพร่กระจายในระดับหนึ่งในประเทศที่ไม่ใช่โรคเฉพาะถิ่น แต่เราไม่ค่อยสังเกตเห็นเว้นแต่จะมีการติดเชื้อเพิ่มขึ้นอย่างมากจนทำให้แพทย์ต้องพิจารณาอาการที่อาจทำให้เข้าใจผิดได้ง่ายยิ่งขึ้น อื่น. พูดเถอะ เริม “เมื่อคุณเริ่มมองหาบางสิ่ง คุณจะพบสิ่งนั้น” Michael Wiley ผู้เชี่ยวชาญด้านสาธารณสุขจากศูนย์การแพทย์มหาวิทยาลัยเนแบรสกา ซึ่งไม่ได้เกี่ยวข้องกับการศึกษาใหม่นี้ กล่าวกับ The Daily Beast

ไม่ว่าในกรณีใด เวกเตอร์การส่งสัญญาณที่ตรวจไม่พบหรือทับซ้อนกันนั้นน่าตกใจ—และไม่ใช่เพียงเพราะอาจหมายถึงการแพร่กระจายของไวรัสเร็วขึ้นไปยังสถานที่อื่นๆ ก่อนที่เจ้าหน้าที่ในท้ายที่สุดหวังว่าจะมีการระบาดได้ ไม่ การแนะนำหลายครั้งยังแสดงถึงโอกาสที่ไวรัสจะกลายพันธุ์ได้เร็วกว่าหรือเร็วกว่าปกติ

เมื่อพูดถึงโรคไวรัส ผู้ติดเชื้อทุกคนคือห้องปฏิบัติการที่มีชีวิต ซึ่งไวรัสสามารถโต้ตอบกับแอนติบอดีและ T-cell ของระบบภูมิคุ้มกันของมนุษย์ และพัฒนามาตรการรับมือ ยิ่งเราแพร่เชื้ออีสุกอีใสแยกกันมากเท่าไร ไวรัสก็ยิ่งมีโอกาสกลายพันธุ์ตามพาหะเหล่านี้ในทางที่ เป็น ประโยชน์ต่อมันและทำร้ายเรามากขึ้นเท่านั้น ตัวอย่างเช่น การพัฒนาการดื้อต่อวัคซีนและแอนติบอดีของเรา

ทีมของ Isidro พบ 50 single nucleotide polymorphisms หรือ SNPs ในสายพันธุ์ Monkeypox ที่อยู่เบื้องหลังการระบาดในปัจจุบัน SNP แต่ละรายการคือการเปลี่ยนแปลงใน DNA พื้นฐานของสิ่งมีชีวิตหนึ่งๆ SNPs ห้าสิบรายการ “มีมากกว่า (ประมาณ 6-12 เท่า) มากกว่าที่คาดไว้” นักพันธุศาสตร์เขียน “กิ่งก้านที่แตกต่างกันเช่นนี้อาจแสดงถึงวิวัฒนาการที่รวดเร็ว”

ถั่วสมรู้ร่วมคิดของผู้หญิงที่ยังมีชีวิตอยู่กล่าวว่าเสียชีวิตจากโรคฝีลิง

นั่นไม่ได้หมายความว่าอีสุกอีใสกำลังเรียนรู้ที่จะพัฒนาเร็วขึ้น เป็นไปได้ว่าการระบาดในปัจจุบันเพิ่งบรรลุถึงระดับวิกฤตทางพันธุกรรม ก่อนที่เราจะมีโอกาสเข้าไปแทรกแซง ผู้ติดเชื้อจำนวนมากขึ้นหมายถึงโอกาสในการพัฒนามากขึ้น แม้ว่าอัตราการกลายพันธุ์ของแต่ละคนจะเท่ากันก็ตาม

“ถ้าฉันต้องเดา ฉันคิดว่าเราอาจเห็นการเคลื่อนตัวมากขึ้นในแง่ของจำนวนการกลายพันธุ์โดยพิจารณาจากขนาดของการระบาด” James Lawler ผู้เชี่ยวชาญด้านโรคติดเชื้อและเพื่อนร่วมงานของ Wiley ที่ศูนย์การแพทย์มหาวิทยาลัยเนแบรสกา บอกกับ The Daily Beast “ดริฟท์” เป็นเพียงคำแฟนซีสำหรับ “เพิ่มขึ้น” ในบริบทนี้

Monkeypox อาจซ่อนตัวอยู่ในสายตาธรรมดามานานก่อนที่เราจะสังเกตเห็นเมื่อสองเดือนที่แล้ว บางทีไวรัสสายพันธุ์นี้อาจจะโชคดีและมีนักเดินทางมากกว่าหนึ่งคนช่วยแพร่ระบาดออกนอกแอฟริกาเกือบพร้อมกัน บางทีมันอาจจะพัฒนาเร็วขึ้นเพราะมันฉลาดขึ้น เป็นไปได้มากที่มันกำลังเปลี่ยนแปลงในคลิปที่รวดเร็วในปัจจุบัน เพราะมีไวรัสจำนวนมากเกินกว่าที่เราคาดไว้ในตอนแรก ซึ่งแต่ละอันก็กลายพันธุ์ทุกโอกาสที่มันจะได้รับ

ทั้งหมดนี้เป็นข่าวร้าย และควรกระตุ้นความรู้สึกเร่งด่วนมากขึ้นในหมู่เจ้าหน้าที่สาธารณสุข ขณะที่พวกเขาพยายามดิ้นรนเพื่อวินิจฉัยและมีผู้ป่วยจำนวนมากขึ้นเรื่อยๆ